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Phelps Mill puede ser un símbolo de antaño, pero está muy vivo

Nov 07, 2023

UNDERWOOD, Minn. — A finales del siglo XIX, el trigo era el rey en Minnesota. Y en lugares como el condado de Otter Tail, los empresarios aprovechaban la energía hidráulica para construir una dinastía agrícola.

Los poderosos flujos del río Otter Tail presionaron y hicieron girar una turbina de 7,000 libras en lo que entonces era Maine Roller Mills, un sitio a unas 20 millas al noreste de Fergus Falls, Minnesota.

Mientras la rueda giraba, durante el apogeo de la cosecha de trigo, se decía que una fila de 25 a 35 carros cargados con sacos de trigo se alinearía afuera del molino. Ese trigo sería vertido y molido entre rodillos, creando diversas harinas para los consumidores hambrientos.

William E. Thomas compró este terreno ahora conocido como Phelps Mill Park en las colinas del municipio de Maine en 1887, construyó una presa en 1888 y completó el edificio del molino en 1889. El molino se llamó Phelps porque ese era el apellido de soltera de Thomas. esposa. Él, como muchos otros empresarios, quería que esta se convirtiera en la mayor zona productora de harina al oeste de Minneapolis, según la Sociedad Histórica del Condado de Otter Tail.

El molino tuvo éxito durante la primera década, tan ocupado a veces que Thomas construyó un "dormidero" para que los agricultores durmieran mientras esperaban que molieran su trigo. El negocio disminuyó lentamente a medida que los molinos impulsados ​​por vapor, gasolina y electricidad producían harina de manera más eficiente. El molino cerró sus puertas en 1939.

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A finales del siglo XIX funcionaban casi 1.000 molinos en todo Minnesota, pero los ferrocarriles hacían que fuera más barato enviar trigo a Minneapolis y St. Paul que moler el trigo en el país. Los molinos rurales quedaron obsoletos. Quedan muy pocos, ya que las estructuras de madera llenas de polvo a menudo eran arrasadas por el fuego.

El sitio ya no era un motor económico y seguía siendo un símbolo de una antigua forma de vida rural. El condado de Otter Tail compró la propiedad en 1965 y fue incluida en el Registro Nacional de Lugares Históricos en 1975.

Hoy, 134 años después de que comenzara a funcionar, puedes pararte en la orilla de ese río y observar el agua que sale de esa presa mientras se extiende a ambos lados del mismo edificio histórico.

El director ejecutivo de la Sociedad Histórica del Condado de Otter Tail, Chris Schuelke, pidió a la multitud de personas que asistieron a la reapertura del molino el viernes 2 de junio que cerraran los ojos y simplemente escucharan. El sonido del agua corriendo sobre la presa y pasando por la estructura era el mismo sonido que los trabajadores y agricultores del molino habrían escuchado hace tantos años. Es un sonido que te acompaña en los cuatro pisos de este molino que ahora está abierto al público.

"Piense en dónde estamos, el río, el entorno histórico; simplemente no hay muchos lugares como este, por lo que somos afortunados de estar aquí hoy", dijo Schuelke.

Este lugar está casi congelado en el tiempo gracias a los esfuerzos de las personas que anhelan ver preservada esta rica historia agrícola.

Uno de esos grupos es el de los Amigos de Phelps Mill. Recientemente han creado e instalado ayudas visuales, como una presentación en vídeo de siete minutos; paneles expositores en cada piso que explican el proceso y la maquinaria; y un folleto de visita autoguiada. El grupo también ofrece visitas guiadas al molino durante eventos públicos en el parque y cada año en agosto se lleva a cabo una reunión social sobre helados y un concierto de banda.

Este lugar tiene un valor especial para uno de los miembros del grupo Amigos. Gary Harrington es nieto de Henry Hanson, uno de esos granjeros que hacía viajes regulares a Phelps Mill con un carro lleno de trigo.

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Harrington escuchó hablar de agricultores que venían de lugares tan lejanos como Menahga, Minnesota (a casi 60 millas de distancia), para moler su trigo. Los agricultores eran en gran medida autosuficientes en ese momento, pero traer trigo significaba llevarse a casa una bolsa de dinero en efectivo.

Los agricultores tuvieron muchos problemas para llegar al molino y encontrar la ruta más rápida a través de extensiones de tierra no urbanizadas. Harrington recuerda un caso en el que un tiro de caballos cayó a través del hielo de un lago mientras se dirigía al molino.

"Este era un molino muy importante y ya sabes... el trigo es el rey o era el rey. Si lo piensas hoy, hay muy poco trigo en la zona, todo son frijoles y maíz. Pero ese era su medio de vida".

Schuelke dijo que lo que hizo que este molino fuera tan importante y popular fue que Thomas era un buen hombre de negocios y se preocupaba profundamente por la calidad de la harina que procesaban.

"La calidad del producto fue tal que esto se convirtió en un destino", dijo Schuelke.

Un proyecto en curso del grupo es la restauración física del equipo del molino. El objetivo es preservar la integridad histórica del molino y mejorar la educación de los visitantes del molino.

Miles de personas visitan el sitio cada año cuando los habitantes de Minnesota y los turistas regresan al área de los lagos.

"Hay gente aquí constantemente", dijo Schuelke. "Aquí el casco histórico prácticamente no ha cambiado. El molino, el agua que corre por la presa..."

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Harrington se alejó del área durante muchos años, pero regresó a sus raíces para cuidar y preservar Phelps Mill. Dijo que se está trabajando para que este sitio pase de ser un sitio importante en el condado y el estado al reconocimiento nacional.

"Existe una esperanza real de que pueda convertirse en un sitio histórico nacional", dijo Harrington.

El viernes 2 de junio se reconoció un momento histórico al realizarse una importante restauración que permitió nuevamente al público recorrer el interior de esta gran instalación. El condado de Otter Tail recibió una subvención de la Sociedad Histórica de Minnesota por $140,000 y una subvención de la Capital Estatal por $275,000 para completar el trabajo necesario para el acceso seguro a los visitantes.

El trabajo involucrado en esa restauración, según el director de parques y senderos del condado de Otter Tail, Kevin Fellbaum, incluyó el reemplazo de los cimientos, vigas de soporte, piso del sótano y ventanas rotas; repintado del soporte de la turbina; apuntar hacia atrás; y acceso compatible con ADA, entre otras cosas.

El condado también está trabajando para preservar la presa cercana, el almacén general y la casa del molinero. El próximo proyecto es trabajar en la tienda general y el objetivo es volver a abrirla durante los veranos, dijo Schuelke.

Un buen momento para visitar el molino es durante el festival anual Phelps Mill. Este evento se lleva a cabo el segundo fin de semana de julio en el parque. El parque está abierto al público todos los días de 6 am a 10 pm del 1 de mayo al 31 de octubre. Para obtener más información, envíe un correo electrónico a [email protected].

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